A ses origines, au cours de la première moitié du XIXème siècle, le conservatisme était avant tout un courant contre-révolutionnaire qui considérait les principes de la Révolution française comme contraires à la nature de l’Homme. Cependant, après le constat de l’impossibilité du retour en arrière lors de la restauration de la monarchie entre 1815 et 1848, le conservatisme a évolué vers sa forme moderne. Sauf dans quelques pays comme en France où c’est la nation qui a pris le relais du système monarchique, le conservatisme défend l’ordre qui est supposé être apporté par la continuité et assure un soutien sans faille à la monarchie, .

Dans la vie politique, le conservatisme s’est souvent organisé en partis politiques (Ex : les Tory en Grande Bretagne, les Républicains aux Etats-Unis). Le conservatisme est proche du traditionalisme qui prône la préservation d’une situation ou le retour à une situation passée dans les domaines social, politique, moral, culturel, religieux…

Le conservatisme est l’opinion ou l’état d’esprit de ceux qui refusent les innovations politiques, sociales et même techniques et qui soutiennent les partis dits conservateurs. Il s’oppose au progressisme qui lui, est un courant de pensée qui considère qu’une transformation profonde des structures sociales et politiques doit être accomplie pour une plus grande justice sociale et pour l’amélioration des conditions de vie. Les progressistes croient au progrès moral de l’humanité et aux bénéfices que le développement des sciences et des techniques peut apporter au plus grand nombre. Le terme « progressisme » a été créé vers 1930, avec l’idée selon laquelle l’organisation sociale et politique actuelle résulte d’un processus historique continu d’amélioration. 

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